$a = '04';
$a = (int)$a;
//Или так
$num1 = intval('000001230004'); // если число влезает в PHP_INT_SIZE байт 
$num2 = ltrim('000001230004', '0'); // если числа не будут отрицательными 
$num3 = preg_replace('!^(-?)0*!', '\\1', '-000001230546161564648648004'); // для всех ситуаций